Belangrijk Amerikaans componist, vertegenwoordiger van de stroming die bekend staat als de 'minimal music'

Terry Riley kreeg zijn opleiding o.a. aan het conservatorium van San Francisco. Samen met componist Steve Reich is hij betrokken bij het experimentele San Francisco Tape Center. Zijn belangrijkste inspirator is echter Pandit Pran Nath (1918-1996), een expert op het gebied van Indiase klassieke zang, die ook les gaf aan La Monte Young. Samen met Philip Glass vormen deze vier componisten een groep die bekend staat als de founding fathers van de minimal music.

All Night Concerts
In de jaren '60 maakt Terry Riley naam met zijn 'All Nights Concerts', waarbij hij de hele nacht geïmproviseerde muziek speelt op een oud harmonium en een getapete saxofoon. Als hij een pauze nodig heeft, draait hij fragmenten saxofoonmuziek die hij gedurende de avond heeft opgenomen. Publiek komt met slaapzakken, hangmatten en zelfs de hele familie naar deze concerten.

In C
De naam van Terry Riley is onlosmakelijk verbonden met het stuk 'In C', zijn bekendste werk. Het is een van de belangrijkste minimal music-werken en in meerdere opzichten een statement. Het staat in de eenvoudige toonsoort C en vormt een brug tussen de genoteerde klassieke muziek en de improvisaties in de jazz. Aan de eerste uitvoering in 1964 werkte o.a. Steve Reich mee. De opzet en vorm van het stuk was tot dan toe ongekend. Het stuk bestaat uit 53 verschillende fragmenten van elk ongeveer 1 maat lengte die elk in C staan. Eén speler slaat in een regelmatig tempo een C aan op een piano om het tempo stabiel te houden. De overige spelers, van wie het aantal en het instrument niet vastliggen, spelen de fragmenten aan de hand van een paar losse aanwijzingen. De fragmenten combineren hierbij op steeds nieuwe manieren.

Terry Riley componeerde onder andere 13 werken voor het Kronos Kwartet, waarmee hij nauw samenwerkt. In 1991 schreef hij zijn eerste orkestwerk “Jade Palace”. Tegenwoordig doceert Riley Indiase zang (raga’s) en piano, en geeft in die hoedanigheden ook concerten.

Tijdens het World Minimal Music Festival 2015 is Terry Riley special guest.